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Dans le très joli film « 500 days of summer » (où l’on retrouve la délicieuse Zoé Deschanel) , le personnage principal joué par  Joseph Gordon-Levitt déclare  « It pains me we live in a world where nobody’s heard of Spearmint.» Cette réflexion je la partage entièrement et même si cet article ne changera pas le cours de l’histoire de la pop , il ne sera pas dit que rien n’aura été fait pour réparer cette injustice : Spearmint est un groupe formidable et son leader , Shirley Lee , un des songwriters les plus doués de sa génération !  

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L’aventure musicale des Londoniens débute en 1995 autour de Shirley Lee (chant, composition), Simon Calnan (claviers, choeurs) , Ronan Larvor (Batterie) et Martin Talbot (basse). Ce dernier sera rapidement remplacé par James Parsons qui s’occupera également de tout le graphisme des pochettes de Spearmint. Soucieux de garder son indépendance et une totale liberté artistique  , le  groupe monte son propre label Hitback Records et enregistre une série de singles qui seront compilés sur l’album Songs for color and Yellow . Une collection de pop songs honnêtes  mais déjà attachantes comme « At this moment », jolie  fausse ballade aux accents bossa .

Il faudra attendre 1997 pour commencer à entendre parler de ce jeune groupe ; avec une série de singles imparables à commencer par l’épatant Sweeping the nation ! Une chanson qui donne un grand coup de balai dans la pop anglaise nombriliste , un hit gorgé de Northern Soul qui apporte un vrai vent de fraîcheur au milieu de la énième vague Britpop . Le suivant , A Week away est tou aussi emballant . Hymne pop enthousiaste aux chœurs revigorants ! L’année suivante , c’est au tour de A trip into space de débarquer pour compléter ce tiercé gagnant ! Grande chanson éclatante et dansante qui ressuscite  la Northen Soul des Style Council avec classe .

L’annonce de leur véritable album en 1999 va évidemment susciter bien des espoirs mêlées de craintes .. On avait bien tort de s’en faire car A week away (l’album) est un sans faute ! 13 morceaux impeccables et presque autant de hits potentiels !  Comme le New Orderesque We’re going out, le romantique et lumineux A third of my life , l’instrumental délicieusement rétro pop Best ballroom ou encore le poignant Start again (Quelle merveille … »)!

La suite ne se fera pas attendre bien longtemps puisqu’en 2000 , Spearmint nous offre  , avec Oklahoma ! , un album de Noël ! Loin des groupes qui tésorisent sur leur succès , Shirley et sa bande ne calculent pas , libres de choisir de sortir leurs chansons quand ils le désirent  . Avec leur musique , un seul mot d’ordre , le plaisir sans considérations commerciales !  Comme avec  Oklahoma! , la chanson titre, qui débute par des choeurs magnifiques et au tempo irrésistible (fortement inspiré de Spanish Troll de Mink Deville) ! Ou encore les entraînants The Locomotion ,The good of the family Vivian et surtout Happy birthday Girl (« Son anniversaire est le jour de Noël et elle se plaint toujours d’avoir moitié moins de cadeaux que les autres .. ») On y retrouve également des morceaux plus intimistes , loin de la flamboyance du 1er album mais toujours très attachants malgré une production modeste.

Spearmint  possède en Shirley Lee un songwriter aussi talentueux que prolifique et fait paraître un nouvel album en 2001.  A different lifetime est composé de 15 titres ayant pour thème l’amour , la rupture , les regrets. Un album imaginé  comme une nouvelle ou un scénario de film. Des chansons bercées de nostalgie , des ballades romantiques et rêveuses bien loin de la pop qui a fait le succès de A week away . Commercialement , cela s’en ressentira mais le groupe ne semble éprouver aucun regret malgré le temps et l’argent dépensé : « In retrospect, I wished we had pressed fewer copies, but do not regret spending so much on making it – it suited the grand concept of the album – and after all we spent less on the whole project than a major label would on a single video ». Et Shirley  est aussi fier de cet album que de A week away. Outre les ballades évoquées préalablement on trouve de bonnes raisons d’être d’accord avec lui avec  le fulgurant single Julie Christie, Scottish Pop  très bel hommage à la pop écossaise des Pastels , Bmx Bandits et autres Edwin Collins , ou encore A different lifetime , morceau de bravoure de plus de 8 min accompagné par le cri des mouettes …

Suite au relatif échec commercial de l’album , les finances de leur label sont dans le rouge ; Spearmint enregistrera désormais à la maison plutôt qu’en studio. Le line-up s’étoffe avec l’arrivée d’un 5 ème membre , le  bassiste Andy Lewis qui prendra également en main une partie de la production. C’est en 2003 que paraît l’excellent  My missing days  , dans lequel Shirley  raconte l’histoire de quelqu’un dont la vie  est sur ​​le point de changer. Pour ce faire , il utilise le procédé narratif  du  récit en sens inverse ( à la manière des films comme « irréversible » et « Momento »). L’histoire commence à la fin avec « A Happy Ending» et se termine au début avec « The Start Of It All ». Musicalement , le résultat est brillant . Le groupe retrouve toute sa morgue comme sur les nerveux A happy ending et  Don’t get me started  , tout son éclat sur  le single Left among the leaving et ses accents Northern Soul. les guitares cristallines de The Book enchantent,  l’instrumental My missing days est un délice , sans parler du poignant I didn’t buy you flowers et  du merveilleux Giving it away avec sa basse ronde et son chant haut perché! Un album impeccable jusqu’à cette chanson cachée , irresistible  bossa et sa jolie mélodie accroche- coeur .

 

Depuis 1998 , les chansons placées en face B des singles de Spearmint étaient destinées à être réunies sur un album. Voilà qui est fait en 2004 avec  A leopard and other stories . Le tout aurait pu ressembler à un ensemble hétérogène , une sorte de The rest of , or c’est très loin d’être  le cas .

En 2005 , le groupe , qui décidément ne fait rien comme les autres , entreprend une tournée acoustique en Allemagne . Shirley écrit 9 nouvelles chansons destinées à être jouées uniquement à cette occasion . Elles seront compilées sur un album The boy and the girl that got away uniquement destiné aux fans ..

 

… et c’est en 2006 que sort le véritable nouvel album de Spearmint intitulé Paris in a bottle .   Pour écrire ce disque , Shirley s’est inspiré du  souvenir d’un voyage à Paris qu’il avait effectué plus jeune avec un ami nommé Graham. Nos deux jeunes compères jouent de la musique dans la rue pour gagner quelques pièces et rencontrent deux jolies françaises (Geneviève et Monique).Ils vont passer une nuit ensemble au cours de laquelle chacun raconte ses projets , ses rêves (écrire une comédie musicale , sortir avec une tueuse à gage , aller vivre à Londres et devenir riche et célèbre ).. au matin , ils se séparent et ne se reverront plus … L’histoire est racontée par deux personnages différents (Shirley dans First Time Musique ; Monique dans Paris in a bottle) de nombreuses années plus tard. Une histoire , deux points de vue ….

L’ensemble des titres s’écoute comme on lirait une nouvelle , sorte de comédie musicale pop romantique et nostalgique , avec en point d’orgue les singles My girlfriend is a Killer , Psychomagnet et  The competition , sans oublier les tubesques  Leave me alone et What’s wrong.

 

 

 

Paris in a bottle semble clore un chapitre de l’histoire du groupe. Shirley Lee va mettre à profit ce moment de pause pour sortir deux albums solo :

Intitulé tout simplement Shirley Lee , le premier sort en 2009 et sonne très Spearmint .Rien d’étonnant dans la mesure où les chansons ont été enregistrées avec les musiciens du groupe .Le suivant Winter Autumn Summer Spring paraît en 2011 et sonne plus personnel et intimiste.

 

Ce n’est qu’en 2014 , après une longue parenthèse de 8 ans , que Spearmint donne enfin des nouvelles discographiques avec l’album « News from Nowhere » ( titre inspiré d’un roman de william Morris de 1890). Le propos se veut plus « politique » et si l’ensemble se révèle moins séduisant que ses prédécesseurs ,  on ne boude pas son plaisir de retrouver le groupe et de pouvoir écouter des titres comme My anger , Punctuation ou Tony Wright.

La suite ? Et bien aux dernières nouvelles , le groupe serait actuellement en studio pour enregistrer un nouvel album. On attend donc avec impatience d’autres nouvelles parfumées à la menthe verte !

 

✅ Pour les mélomanes anglophones , vous pouvez trouver le journal de bord du groupe tenu par Shirley Lee ici  http://www.spearmint.net/story.html

✅ 19 chansons de Spearmint et Shirley Lee ont été mises en images et réunies sur un très beau Comic book intitulé : This is a souvenir : the songs of Spearmint and Shirley lee paru en 2009.

 

 

 

 

 

 

 

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